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Origen

El orden CETACEA es un de los varios grupos de vertebrados (e.g., ictiosaurios, monosarios, sirenios, pinnipedios, cetartiodactylos) que han hecho la transición de la tierra al mar. Esta transición ocurrió hace aproximadamente 50 millones (temprano en el Eoceno). Entre los cetáceos mas antiguos (pero no mas viejos) están Ambulocetus natans cuya morfología es muy semejante a la de los cetaceos contemporaneos; Himalayacetus , Nalacetus y Pakicetus . Hoy día se reconocen tres subordenes de Cetacea:

Arqueoceti: Los arqueocetos fueron los primeros animales en la Tierra , con una apariencia semejante a los cetáceos actuales. Existieron muchas clases diferentes de arqueocetos con tamaños que variaron entre 2 y 21 metros. Contaron con un cuerpo relativamente hidrodinámico y extremidades anteriores en forma de paleta. Se extinguieron hace aproximadamente 30 MA 1.

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Mysticeti y Odontoceti:

Radiación Adaptativa y Especiación

Paleoceno: Los más antiguos ancestros de los cetáceos (ej. Mesoníquidos) fueron sin duda un poco más acuáticos que los hipopótamos actuales y considerablemente menos pesados y especializados. Su hábitat estaba restringido a marismas y su alimentación a moluscos (dulceacuícolas y estuarinos) y peces que desenterraban del lodo.

Paleoceno-Eoceno : Ola de especiación de mamíferos. Existen presiones intensas en áreas de territorio y alimentación. Lo anterior pudo haber estimulado a un movimiento hacia el mar, para explotar nichos vaciados por reptiles al finalizar el Cretácico (desaparecen Ictiosaurios, pleiosaurios y monosaurios). La hipótesis mejor fundamentada apoya que la colonización de aguas costeras de Tethys por parte de los cetáceos fue posible hasta que los largos reptiles marinos dejaron de ser competencia para ellos.

Eoceno : Aparecen los Arqueocetos, los cuales se distribuyen en aguas cálidas y son capaces de soportar buceos cortos, tienen limitaciones morfológicas para afrontar cambios ambientales o competencia ante formas más derivadas. Dominan este período, en donde hubo baja diversidad de cetáceos. Al aumentar la presión poblacional sobre los recursos, la selección natural favoreció denticiones y reflejos adecuados para explotar especies de peces de natación rápida, bentónicos y nectónicos. Así, se eliminaron los organismos de dieta no especializada (peces) en un período geológico relativamente corto. También hubo selección sobre comportamiento evasivo de depredadores, pero no tan intensa como en la dieta y el hábitat, los cuales actuaron como factores decisivos.

Oligoceno : Transición del Suborden Archaeoceti a dos subórdenes: Odontoceti y Mysticeti. Comienza la radiación de cada suborden, la cual coincide con

Mioceno-Actualidad : La interfase caliente entre el Oligoceno y Mioceno parece haber provocado el aumento en tamaño poblacional y en la distribución de Cetacea. Alta diversificación de odontocetos y misticetos. Surgimiento de formas más derivadas.

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Sistemática

La sistemática de Cetacea ha sido uno de los tópicos mas controversiales de los últimos anos. El debate sobre las posibles hipótesis de la historia evolutiva de Cetacea, radica en el tipo de caracteres empleados para reconstruir la historia evolutiva de este grupo (morfología, ADN nuclear y mitocondrial) y uso inapropiado de "out groups". Las diferentes hipótesis incluyen 5 :

Muchos de estos debates se han resuelto gracias al uso combinado de caracteres morfológicos y moleculares, uso mas extenso de "out groups" y nuevos métodos para el análisis filogenético. Entre los debates ya menos discutidos esta:

Sin embargo, el debate continua en cuanto a la historia evolutiva de los delfines de rio, particularmente Platanista gangetica y la relaciones entre algunas especies de delfínidos. En delfínidos varios géneros son parafileticos (es un grupo artificial debido a que no incluye a todos los descendientes) como Stenella y Lagenorhynchus.

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